Autisme et expressions faciales

Les expressions faciales sont des facilitateurs de communication lors des interactions. Par exemple, un sourire peut montrer l’intérêt de la personne pour un sujet de conversation, un froncement de sourcil, de l’empathie. Une méta-analyse de 39 études, publiée en décembre 2018 montre que les personnes autistes ont des difficultés à produire et comprendre les expressions faciales.

Il y a actuellement beaucoup d’études sur le manque de compréhension des expressions faciales par les personnes autistes, mais peu d’études qui traitent de la difficulté qu’ont les personnes autistes à produire une expression faciale appropriée au contexte.

L’étude menée par E. Birmingham montre que les personnes ont plus de difficultés à faire des expressions spontanées. Mais c’est une donnée difficile à évaluer car les situations sont recrées artificiellement. Des nouvelles technologies pourraient aider les chercheurs à mesurer les expressions faciales des personnes autistes dans la vie réelle.

La méta-analyse porte sur 39 études réalisées entre 1981 et 2017 pour un total de 684 personnes autistes et 674 sujets contrôles. Afin de pouvoir comparer entre elles des études mesurant différemment les expressions faciales, les chercheurs les ont réparti en 7 catégories.

Il en résulte que les personnes autistes de ces études sont moins expressives que les sujets contrôles. Ils mettent moins souvent en œuvre des expressions et le font de manière ponctuelle. Ils ont aussi moins tendance à imiter inconsciemment le regard d’autrui ou d’utiliser leurs expressions faciales pour faciliter l’échange.

Cependant les personnes autistes font autant de sourires et froncent autant les sourcils que les sujets contrôles. Elles montrent également des réactions faciales aussi rapides que les contrôles lorsqu’elles sont soumises à des stimulis sensoriels, comme une odeur forte.

Plus les participants d’une étude sont âgés moins il y a de différences avec les sujets contrôles. C’est aussi le cas pour les personnes autistes ayant un QI dans la moyenne normale comparativement avec ceux ayant un QI plus bas.

Avec l’avancée en âge et un haut fonctionnement intellectuel, les personnes avec autisme peuvent développer des stratégies de compensation pour produire des expressions faciales plus typiques

dit Birmingham.

Les différences sont plus grandes pour les expressions spontanées que pour celles que les participants sont invités à faire.

Les personnes autistes montrent plus d’expressions faciales lorsqu’elles parlent de leur sujet d’intérêt spécifique ou de leur jouet préféré. C’est une information intéressante pour pouvoir travailler les expressions faciales avec les personnes autistes en partant des expressions qu’ils manifestent plus spontanément pour généraliser vers d’autres contextes de communication.

Les résultats illustrent pourquoi il est difficile d’étudier la production d’expressions faciales et déterminent ce qui les rend efficaces en tant qu’outils de communication. Il est en réalité bien difficile de mesurer objectivement une expression faciale et de déterminer si elle a fonctionné dans son rôle de communication.

Sur ce point, les nouvelles technologies devraient permettre une amélioration et notamment en formant un ordinateur à reconnaitre les muscles faciaux qui génèrent les expressions. Ce système est plus précis dans son analyse  des expressions faciales des enfants autistes que les humains. Par exemple, il peut évaluer si une expression traduit clairement l’émotion recherchée.

Un être humain est limité dans la détection de mouvements infinitésimaux – en particulier de la partie supérieure du visage

déclare le chercheur principal Marco Leo.
Référence :
People with autism sometimes give ambiguous looks, Spectrum News, Sarah Deweer, Janvier 2019
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